16年科学数据收集结束,NASA关闭斯皮策太空望远镜

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  在1月22日举行的NASA新闻发布会上,前任务经理苏珊娜·多德(Suzanne Dodd)说:“(斯皮策望远镜)能感知到冷的物体,因此我们能透过尘埃进行观测,也就是说,我们正在揭开宇宙的面纱。我们可以观察到的天体物理学对象非常丰富,包括星云、超新星、垂死的恒星、恒星‘育婴室’,还有很多很多,这真的很了不起。”

  作为一台红外望远镜,斯皮策太空望远镜观察天体的方式不同于哈勃太空望远镜,它感知的是热量而不是可见光,因此能探测到光学望远镜无法看到的东西。对于观测非常遥远的恒星,以及银河系的各种特征而言,这非常有用。

也许斯皮策望远镜标志性的工作——并不在最初计划的任务范围内——是描绘围绕一颗名为TRAPPIST-1的恒星运行的7颗系外行星。

  利用这台望远镜,科学家们能够梳理出这些星球复杂的轨道运动,从而了解它们的大小都和地球差不多,而其中三个星球的温度可能可以使其表面维持液态水。

  斯皮策望远镜的工作使TRAPPIST-1恒星系成为系外行星科学家和太空迷最熟悉的系统之一。斯皮策太空望远镜项目科学家迈克·维尔纳(Mike Werner)在新闻发布会上表示,这是太阳系以外适居特征的星系。

  维尔纳还指出了研究遥远系外行星的重要性,比如斯皮策望远镜让科学家得以分析白矮星周围的行星系统。白矮星可以将碎片拉入它们的外气体层。“这是一种非常可靠,但又有些迂回曲折的研究方法,可以让我们了解太阳系外行星系统的组成,其他任何方法都无法做到,”维尔纳说道。白矮星非常古老,但斯皮策望远镜的大部分恒星研究都集中在较年轻的恒星上,因为科学家们试图了解这些天体的生命周期。

  “我们不可能把一颗恒星放在实验室里,然后观察它走向终结,”NASA红外科学档案馆的天文学家路易莎·瑞布尔(Luisa Rebull)说,“理解恒星如何形成的方法,是通过努力了解尽可能多的事实,然后进行统计,得出‘好的,有很多是这样的,有很多是那样的’,然后再尝试拼凑时间表和故事。”

  斯皮策望远镜使科学家们做到了这一点,斯皮策望远镜还向科学家提供了足够的数据,以便对尘埃和碎片所包围的恒星进行类似的统计工作。

  这正是莫拉莱斯的工作内容。“这真的就像大自然在和我们说话,”她说,“利用斯皮策望远镜,我们第一次发现了在太阳系附近,存在众多的恒星,其类地行星区域中具有尘埃。这非常有趣,证实了那里有足够的材料,可以形成类似地球的星球。”

莫拉莱斯最感兴趣的是斯皮策望远镜揭示出太阳系其实并没有那么特别。

  总而言之,它观测到的行星系统与我们所处的系统具有令人惊奇的相似性,“有结构,有条带,有间隙,有可能在其中形成小行星,”莫拉莱斯说道。

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